Qu'est-ce que la phrénologie - 1

La phrénologie est une pseudoscience qui utilise les mesures du crâne humain pour déterminer les traits de personnalité, les talents et les capacités mentales. Cette théorie, développée par Franz Joseph Gall, est devenue populaire au XIXe siècle à l'époque victorienne, et ses idées allaient contribuer à d'autres théories émergentes telles que l'évolution et la sociologie . La phrénologie est considérée comme une pseudo-science car ses affirmations ne sont pas fondées sur des faits scientifiques.

Qu'est-ce que la phrénologie ?

La phrénologie est l'étude des traits de personnalité, des talents et des capacités mentales qui résultent de la courbure du crâne.
La phrénologie est considérée comme une pseudo-science en raison du manque de soutien scientifique à ses revendications.
Cette théorie a contribué à la médecine car son principe de base est que les fonctions mentales sont situées dans des zones du cerveau.

Définition et principes de la phrénologie

Le terme phrénologie est dérivé des mots grecs phrēn (esprit) et logos (connaissance). La phrénologie est basée sur l'idée que le cerveau est l'organe de l'esprit et que les régions physiques du cerveau peuvent contribuer au caractère d'une personne. Même au plus fort de sa popularité, la phrénologie était controversée et est aujourd'hui considérée comme discréditée par la science.

La phrénologie est largement basée sur les idées et les écrits du médecin viennois Franz Joseph Gall. Les autres partisans de cette pseudo-science étaient Johann Kaspar Spurzheim et George Combe. Les phrénologues mesureraient le crâne et utiliseraient les saillies du crâne pour déterminer les caractéristiques d'un humain. Gall pensait qu'il existait des facultés de l'esprit qui pouvaient être classées et situées dans différentes régions, appelées organes, du cerveau. Il a cartographié 26 organes avec des espaces vides. Spurzheim et Combe renommeront plus tard ces catégories et les diviseront en plusieurs domaines, tels que la prudence, la bienveillance, la mémoire, la perception du temps, la combativité et la perception des formes.

Gall a également développé les cinq principes sur lesquels la phrénologie est basée :

  • Le cerveau est l'organe de l'esprit.
  • La capacité mentale humaine peut être organisée en un nombre fini de facultés.
  • Ces facultés proviennent de certaines régions de la surface du cerveau.
  • La taille de la région est une mesure de la contribution qu'elle apporte au caractère d'un individu.
  • La relation entre la surface du crâne et le contour de la surface du cerveau est suffisante pour qu'un observateur puisse déterminer la taille relative de ces régions.


En 1815, l'Edinburgh Review a publié une critique cinglante de la phrénologie, qui l'a fait connaître au public. En 1838, après que Spurzheim ait réfuté les points de la Revue d'Edimbourg, la phrénologie a gagné un plus large public et l'Association phrénologique a été formée. Au début, la phrénologie était considérée comme une science émergente qui donnait aux nouveaux venus la possibilité de faire rapidement de nouvelles avancées. Elle s'est rapidement étendue aux Amériques au XIXe siècle et a rapidement connu un succès.

LN Fowler était un grand partisan américain, qui lisait des têtes pour les frais et donnait des conférences sur le sujet à New York. Contrairement à la première version de la phrénologie, où les scientifiques se concentraient davantage sur l'établissement de sa véracité, cette nouvelle forme de phrénologie se préoccupait principalement de lire la tête et de discuter de son lien avec la race. Certains ont commencé à utiliser la phrénologie pour promouvoir des idées racistes. C'est l'œuvre de Fowler qui deviendra la phrénologie, les préoccupations raciales et tout ce que nous connaissons aujourd'hui.

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Les facultés de Gall

Gall a créé 26 facultés cérébrales, mais ce nombre a augmenté au fil du temps, car des adeptes comme Combe ont ajouté des divisions. Les lecteurs de tête sentaient les coups de crâne pour voir lesquelles des zones établies par Gall étaient les plus importantes dans la détermination des traits de personnalité. Ce système était utilisé pratiquement pour donner des conseils professionnels potentiels à de jeunes enfants, pour trouver des amants compatibles et pour s'assurer qu'un employé potentiel était honnête.

Les méthodes d'identification de Gall n'étaient pas très vigoureuses. Il choisissait arbitrairement l'emplacement d'une faculté et examinait les amis ayant cette caractéristique comme preuve. Ses premières études ont porté sur les prisonniers, à partir desquels il a identifié les zones "criminelles" du cerveau. Spurzheim et Gall diviseraient alors l'ensemble du scalp en régions plus vastes, dans une approche prudente et idéaliste.

Pourquoi la phrénologie est-elle une pseudo-science ?

Sans fondement scientifique pour ses affirmations, la phrénologie est considérée comme une pseudo-science. Même pendant sa période la plus populaire, la phrénologie a été fortement critiquée et largement rejetée par la communauté scientifique dans son ensemble. John Gordon, qui a écrit la critique cinglante de la phrénologie dans la revue Edinburgh Review, a ridiculisé la pensée "présomptueuse" selon laquelle les traits de sentiments peuvent déterminer les traits de personnalité. D'autres articles sont allés jusqu'à affirmer que les termes phrénologue et fou étaient synonymes.

Plus récemment, des diplômés de l'université d'Oxford ont mené une étude empirique pour justifier ou discréditer rigoureusement les affirmations de la phrénologie. En utilisant l'imagerie par résonance magnétique, la courbure du cuir chevelu pour le spin cérébral (les circonvolutions sont les crêtes du cerveau) et les mesures du cuir chevelu pour les modes de vie, les chercheurs ont conclu qu'il n'y avait pas de preuve que la courbure du cuir chevelu est liée à des traits individuels ou qu'une analyse phrénologique produit des effets statistiquement significatifs.

Contribution de la phrénologie à la médecine

La plus grande contribution de la phrénologie à la médecine est que les premières idées proposées par Gall ont éveillé l'intérêt de la communauté scientifique pour la compréhension de l'esprit humain et de sa relation avec le cerveau. Bien qu'elles aient été réfutées par les progrès des neurosciences, certaines idées soulevées par les phrénologues ont été confirmées. Par exemple, l'idée que les fonctions mentales sont situées dans des zones du cortex cérébral du cerveau a été soutenue. L'imagerie cérébrale moderne a permis aux scientifiques de localiser des fonctions dans le cerveau, et certains troubles de la parole ont été corrélés avec des zones spécifiques du cerveau qui se sont atrophiées ou ont été blessées. La faculté de mémoire verbale proposée par Gall était proche des régions de Broca et Wernicke, qui sont maintenant connues pour être des zones importantes pour la parole.